Euroscepticism: what is that? (Investigative article)

Louise Prevost

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(Cliquer ici pour lire la version française)

By discussing Euroscepticism with other people, you will understand very quickly that there is something wrong, or that you and your interlocutor are not talking about the same thing. The problem is that in the 1990’s this term became linked to a range of ideas, and so people began to use it to talk about very different things. Moreover, these differences have increased because of the media. Journalists use the term Euroscepticism without restraint, even when they don’t know its real meaning. Some of them use it in its original meaning – having doubts about the functioning of the EU. But since this word was used for anti-EU parties, some journalists have started to use Euroscepticism as if it signifies being against the EU. In some way, it proves how simplistic political analysis is in the media.

The European Union House, Molesworth Street, Dublin 2 Image credit: Louise Prévost
The European Union House, Molesworth Street, Dublin 2
Image credit: Louise Prévost

On the one hand, Irish newspapers such as The Irish Independent use the word Eurosceptic in its original meaning – having doubts about the EU and wanting to reform some aspects of it. Journalists talk about Sinn Féin or Syriza with this appellation. It is true that these parties are nothing more than skeptical about the EU. By reading Sinn Féin’s political program, we understand that it has opposed “every EU treaty that wasn’t in Ireland’s interests”, but a spokesman has clearly said that Sinn Féin wouldn’t campaign for Ireland to leave the EU. Likewise, Syriza denounces the dominant neoliberal policies in the EU and fights for a more democratic and social EU, but is not against it at all.

On the other hand, we can find articles from other Irish newspapers such as Business World or The Irish Times in which the word Eurosceptic is used to talk about parties such as the UK Independence Party (UKIP). In UKIP’s political program, we can read that “UKIP will leave the EU, and take back control of our borders”. Some journalists call this political party Eurosceptic, but it is not only skeptical towards the EU: it is anti-EU. Moreover, as an article from The Irish Times shows, the problem is even more in-depth: the journalist chose to use the world Eurocritical to talk about parties which are only skeptical towards the EU, and the word Eurosceptic for anti-EU parties such as UKIP and the French Front National.

According to Tobias Theiler, a professor of Politics at University College Dublin, Eurosceptic is used as a label in the media. It is problematic because a labeling is always an oversimplification. All those who are called Eurosceptics don’t have the same opinion. Behind this label, there are different gradations of discourse, and many different kinds of Euroscepticism. Here you can listen to an extract of Tobias Theiler’s interview:

Tobias Theiler also thinks that Euroscepticism doesn’t have the same meaning depending on country. The media always gives a national view when dealing with the EU. For example, the Irish, who are one of the most Europhile populations in the EU, consider Eurosceptic as a pejorative word to use: it is something you don’t want to be labeled as in Ireland. If there was a pan-European media, there would probably be a unique definition of Euroscepticism, and also a stronger political analysis, because there would be no perspective from a specific country.

It wouldn’t be such a big problem if journalists used more than just the term Eurosceptic to describe the opinions of political parties. They usually describe a politician with this single word, as if readers knew everything about this person and his or her opinions. But when the word used has controversial connotations, the problem is even bigger.

This issue led professors and authors Aleks Szczerbiak and Paul Taggart to create a distinction between ‘hard’ and ‘soft’ Euroscepticism. They have written a clear definition for both. Hard Euroscepticism is the opposition to membership of, or the existence of, the European Union. Soft Euroscepticism is support for the existence of, and membership of, a form of European Union, but with opposition to specific EU policies. Why don’t journalists use these words ‘hard’ and ‘soft’ to distinguish very different political opinions?

While most of people think that Eurosceptic means anti-EU, it is important to show that someone who is not opposed to the EU and is even strongly in favour of the EU can still be skeptical towards particular aspects of the EU. According to Eurobarometer surveys, while almost all Irish people believe that a united Europe is a necessity in today’s world, only 10% think that the EU is really democratic and the majority is opposed to a federal Europe. There are also doubts about the usefulness of the EU, its foreign policy and its capitalistic economic rules, depending if people are left or right-wing. Nevertheless, as Tobias Theiler says, it is a good thing to be Eurosceptic. When there are different opinions, there is a debate. It would be strange and un-democratic if everybody was absolutely pro-EU.

Tobias Theiler sitting at his desk in Politics Department, UCD Image credit: Louise Prévost
Tobias Theiler sitting at his desk in Politics Department, UCD
Image credit: Louise Prévost

Traduction française

Qu’appelle-t-on vraiment “Euroscepticisme” ? (Article d’investigation)

Si vous vous retrouvez un jour à discuter d’euroscepticisme, vous réaliserez rapidement que quelque chose cloche, que votre interlocuteur et vous-même ne semblez pas parler de la même chose. Le problème est que, à partir des années 1990, ce terme a été utilisé pour désigner une large gamme d’opinions, et les gens ont commencé à l’utiliser pour parler de choses très différentes. Ces différences se sont largement accentuées à cause de son utilisation dans les médias. Les journalistes utilisent le terme “euroscepticisme” à tout va, sans visiblement savoir sa réelle signification. A partir du moment où ce mot a été employé pour qualifier des partis politiques anti-Union Européenne, des journalistes ont commencé à l’utiliser comme si “eurosceptique” signifiait être opposé à l’Union Européenne. Dans un certain sens, cela prouve combien l’analyse politique que l’on peut trouver dans les médias est simpliste.

D’un côté, des journaux irlandais tels que The Irish Independent utilisent le mot “eurosceptique” dans sa signification d’origine : être sceptique, avoir certains doutes par rapport au fonctionnement de l’Union Européenne et vouloir en réformer certains aspects. Des journalistes utilisent cette appellation pour parler de Sinn Féin (Irlande) ou de Syriza (Grèce). Il est vrai que ces partis politiques ne sont rien de plus que sceptiques envers l’Union Européenne. Le programme politique de Sinn Féin explique qu’il s’est opposé aux traités européens lorsqu’ils « allaient à l’encontre des intérêts de l’Irlande », mais un porte-parole a clairement expliqué que Sinn Féin n’était pas favorable à un retrait du pays de l’Union Européenne. De même, Syriza dénonce la politique néolibérale de l’Union Européenne et se bat pour une Union plus démocratique et sociale, mais n’est absolument pas opposé à l’UE.

D’un autre côté, on peut trouver des articles d’autres journaux irlandais tels que Business World ou The Irish Times, dans lesquels le mot “eurosceptique” est utilisé pour parler de partis comme UKIP (Royaume-Uni). Dans son programme politique, UKIP exprime clairement que s’il venait au pouvoir, le Royaume-Uni « quittera l’Union Européenne et reprendra le contrôle de ses frontières ». Des journalistes qualifient ce parti d’eurosceptique, mais il n’est pas seulement sceptique envers l’Union Européenne : il est anti-UE. On remarquera que le problème est encore plus profond à la lecture d’un article de The Irish Times : le journaliste choisit d’employer le mot “eurocritique” pour parler de partis qui sont seulement sceptiques envers l’UE, et le mot “eurosceptique” pour des partis anti-UE comme UKIP ou le Front National.

The European Union flag Image credit: Yukiko Matsuoka - Flickr Creative Commons
Drapeau de l’Union Européenne
Crédit photo : Yukiko Matsuoka – Flickr Creative Commons

Tobias Theiler, professeur de politique à l’University College Dublin, est d’avis que les médias utilisent “eurosceptique” comme une étiquette, plaquée sur des partis aux opinions très différentes. C’est effectivement problématique puisque il s’agit d’une simplification très poussée. Sous cette étiquette se cachent des formes très variées d’euroscepticisme.

Tobias Theiler pense également que “euroscepticisme” n’a pas la même signification selon les pays. Les médias donnent toujours un point de vue national, même lorsqu’ils parlent de l’Union Européenne. Par exemple, pour les irlandais, qui sont parmi les plus europhiles de l’UE, le mot “eurosceptique” est très péjoratif : on ne souhaiterait vraiment pas se faire appeler ainsi en Irlande. S’il existait des médias paneuropéens, il y aurait probablement une unique définition de “euroscepticisme”, et également une plus forte analyse politique puisque qu’il n’y aurait aucune perspective d’un pays particulier.

Notons que ce problème ne serait pas si important si les journalistes utilisaient d’avantage que le simple terme “eurosceptique” pour décrire les opinions des partis politiques. Il n’est pas rare qu’ils qualifient un homme politique par ce simple mot, sans donner plus d’éléments, comme si les lecteurs savaient absolument tout sur cette personne et ses opinions. Et lorsque le mot utilisé a des connotations controversées, c’est d’autant plus problématique.

The European Union House, siège de l'UE à Dublin Crédit photo : Louise Prévost
The European Union House, bureaux dublinois du Parlement Européen
Crédit photo : Louise Prévost

C’est au vu de ce problème que les professeurs et auteurs Aleks Szczerbiak et Paul Taggart ont créé une nette distinction entre ces deux formes très différentes d’euroscepticisme.  Ils ont rédigé une claire définition pour chacune d’eux. L’eurosceptique radical (Hard Eurosceptic) est opposé à l’adhésion de son pays à l’UE, ou à l’existence de l’UE. De son côté, l’eurosceptique modéré (Soft Eurosceptic) est favorable à l’existence d’une forme d’union européenne et à l’adhésion de son pays à l’UE, mais est opposé à certaines politiques de l’UE. Pourquoi les journalistes n’utilisent-ils pas ces deux termes pour distinguer des opinions politiques absolument différentes ?

Tandis que la plupart des Européens pensent que “eurosceptique” signifie “anti-UE”, il est important de prouver que quelqu’un qui n’est pas opposé à l’UE (et est même profondément favorable à l’UE) peut tout à fait être sceptique envers certains aspects de l’UE. Les sondages de l’Eurobaromètre suggèrent que, bien que la plupart des irlandais sont convaincus qu’une Europe unie est une nécessité dans le monde d’aujourd’hui, seuls 10% pensent que l’UE est réellement démocratique et la majorité est opposé à une Europe fédérale. Beaucoup doutent également de l’utilité de l’UE, critiquent sa politique étrangère ou son système économique perçu comme excessivement capitaliste. Néanmoins, comme le dit Tobias Theiler, c’est une bonne chose d’être eurosceptique. C’est lorsqu’il y a des opinions différentes qu’il y a débat. Cela serait étrange et anti-démocratique que nous soyons tous absolument pro-UE.

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Louise Prevost